Spazzatura spaziale in rotta di collisione a 5800 mph con la luna venerdì

La Luna è sul punto di crollare con tre tonnellate di spazzatura spaziale, un pugno che farebbe un buco abbastanza grande da contenere diversi semirimorchi per trattori.

Il razzo rimanente si schianterà nella parte più lontana della luna venerdì mentre viaggia a 5.800 miglia orarie. L’effetto si verificherà lontano da occhi indiscreti nei telescopi e potrebbero essere necessarie settimane, anche mesi, per essere confermato con le immagini satellitari.

Gli esperti affermano che il razzo è caduto in modo casuale nello spazio da quando la Cina lo ha lanciato quasi un decennio fa. Ma i funzionari cinesi dubitano che sia loro.

Indipendentemente da chi sia, gli scienziati si aspettano che l’oggetto perforerà un buco tra i 33 piedi e i 66 piedi di larghezza e manderà polvere lunare a volare per centinaia di miglia attraverso la superficie arida e piena di vesciche.

orbita bassa rifiuto spaziale È relativamente facile tenerne traccia. È improbabile che gli oggetti che esplodono in profondità nello spazio entrino in collisione con qualcosa e questi pezzi distanti vengono solitamente dimenticati, ad eccezione di alcuni osservatori che si divertono a interpretare il detective celeste sul lato.

SpaceX originariamente ha preso un colpo per l’imminente cucciolata lunare dopo che il tracker di asteroidi Bill Gray ha stabilito la sua rotta di collisione a gennaio. Si corresse un mese dopo, dicendo che l’oggetto “misterioso” non era un razzo SpaceX Falcon dello stadio superiore LANCIO 2015 Il clima nello spazio profondo della NASA.

Gray ha detto che era probabilmente il terzo stadio di un razzo cinese che ha inviato una capsula campione di prova sulla luna e indietro nel 2014. Ma i funzionari del ministero cinese hanno affermato che lo stadio superiore è rientrato nell’atmosfera terrestre e si è bruciato.

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Ma ci sono state due missioni cinesi con nomi simili – il volo di prova e la missione di ritorno sulla luna nel 2020 – e gli osservatori statunitensi ritengono che le due si stiano confondendo.

Il Comando spaziale degli Stati Uniti, che tiene traccia della spazzatura spaziale, ha confermato martedì che la fase superiore della missione lunare del 2014 in Cina non è mai stata deorbitata, come mostrato in precedenza nel suo database. Ma non poteva confermare il paese di origine della cosa che stava per colpire la luna.

“Ci stiamo concentrando sulle cose più vicine alla Terra”, ha detto un portavoce dell’azienda in una nota.

Gray, il matematico e fisico, ha detto che ora era fiducioso che fosse il missile cinese.

“Sono diventato un po’ più attento con queste cose”, ha detto. “Ma non vedo proprio come potrebbe essere qualcos’altro.”

Jonathan McDowell Dall’Harvard and Smithsonian Center for Astrophysics supporta la valutazione rivista di Gray, ma osserva: “L’effetto sarà lo stesso. Lascerai un altro piccolo cratere sulla luna”.

La luna contiene già innumerevoli crateri, fino a 1.600 miglia di diametro. Con poca o nessuna vera atmosfera, la Luna è indifesa contro una raffica costante di meteore, asteroidi e l’occasionale astronave in arrivo, inclusi alcuni Si è schiantato deliberatamente per il bene della scienza. Senza tempo, non c’è usura e quindi i pozzi di impatto durano per sempre.

La Cina ha Sonda lunare sul lato opposto della luna, ma sarebbe troppo lontano dal rilevare l’impatto venerdì a nord dell’equatore. Agenzia della NASA veicolo da ricognizione lunare Sarà anche fuori portata. È improbabile che l’India orbiti attorno alla luna Chandrayaan-2 Poi passerà, neanche.

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“Speravo in qualcosa [significant] Per colpire la luna per molto tempo. Idealmente, avrebbe colpito il lato più vicino della luna in un punto in cui possiamo effettivamente vederlo”, ha detto Gray.

Fissando il prossimo successo su SpaceX di Elon Musk, Gray ha dato un’altra occhiata dopo che un ingegnere del Jet Propulsion Laboratory della NASA ha messo in dubbio la sua affermazione. Ora è “pienamente convinto” che faccia parte di un razzo cinese, basato non solo sul tracciamento orbitale per il suo lancio nel 2014, ma anche sui dati ricevuti dall’esperimento radioamatore di breve durata.

Laboratorio di propulsione a getto Centro per gli studi sugli oggetti vicini alla Terra Supporta la rivalutazione di Gray. Un team dell’Università dell’Arizona ha recentemente identificato un segmento di un razzo cinese Long March dalla luce riflessa dal suo rivestimento, durante le osservazioni del telescopio del cilindro deflettore.

Sono lunghi circa 40 piedi e 10 piedi di diametro e fanno capriole ogni due o tre minuti.

Gray ha detto che SpaceX non lo ha mai contattato per contestare la sua affermazione originale. Né lo sono i cinesi.

“Non è un problema di SpaceX, né di Cina. A nessuno importa particolarmente cosa fanno con la spazzatura in questo tipo di orbita”, ha detto Gray.

Secondo McDowell, rintracciare i resti di una missione nello spazio profondo come questa è complicato. La gravità della luna può cambiare la traiettoria di un oggetto durante il volo, creando incertezza. McDowell ha notato che non esiste un database prontamente disponibile, ad eccezione di quelli “raggruppati insieme” da lui stesso, Gray e un paio di altri.

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“Ora siamo in un’era in cui molti stati e società private stanno mettendo le cose nello spazio profondo, quindi è tempo di iniziare a seguirle”, ha detto McDowell. “Al momento non c’è nessuno, solo pochi fan nel tempo libero”.

La produttrice di video dell’Associated Press Olivia Zhang e il giornalista video con sede a Pechino Sam McNeill hanno contribuito a questo rapporto.

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